64日間連続飛行で終了:Zephyr太陽光無人機

「予期せぬ出来事で飛行停止」と米陸軍発表
予定していた今夏の再飛行は2023年に延期
連続飛行のデータ分析や飛行中断原因分析へ

Zephyr2.jpg8月23日付Defense-Newsは、米陸軍Futures Commandが主導して行っていたエアバス社製「Zephyr太陽光無人機」の連続飛行が、8月18日に「予期せぬ終了:unexpected termination of this flight」を迎えたが、それでも6月15日からの連続飛行で、従来の連続飛行記録26日を大幅に更新する64日間の飛行を達成したとの同コマンド発表を紹介しています

太陽光発電電力を動力源として、雲や天候の影響を受けず、民間航空機の飛行高度の約2倍以上の7万フィート越の成層圏を飛行する「Zephyr」シリーズは、昼間に太陽光発電電力をリチウムイオン電池に蓄え、夜間も連続して飛行可能な無人機で、2003年に当初英国企業が開発をはじめ、英国防省が常続的な通信中継や監視&偵察活動への応用を最初に試験を開始しました

Zephyr-S.jpg「Zephyr」シリーズの最新型で今回米陸軍計画で記録を更新した「Zephyr-8 (又はS)」は、横幅25mの太陽光パネルを搭載した大きな翼を持ちながら、24㎏のバッテリーを搭載しても総重量75㎏程度の軽量で、Web情報によれば5㎏のセンサー等を搭載可能で、例えば20X30km範囲を可視光監視するセンサーなどが使用出来るようです

今回の記録更新は、米陸軍APNT/Space CFチーム(Assured Positioning, Navigation and Timing/Space Cross-Functional Team)の計画した飛行試験で達成されましたが、同チームのMichael Monteleoneリーダーは7月22日に、「この試験を通じ、多様な搭載装備をデモし、成層圏使用無人機の軍事使用を探り、遠方監視による偵察や目標照準、強靭な通信確立を検討する資を得ることができた」、「Ultra-long在空能力のある無人機は、極めて大きな軍事利用の可能性を持っている」とコメントを出していたところです

Zephyr-S2.jpg飛行の細部について記事は報じていませんが、今回の飛行はアリゾナ州ユマで離着陸が行われ、世界記録更新発表があった7月22日の時点までで、初の公海上の国際空域飛行を成功させ、衛星通信経由の管制下での連続飛行記録も更新したとのことです。また7月時点では、数週間後には次なる試験を予定し、その際は太平洋上空を複数の米軍地域コマンドをまたがって飛行し、様々な装備の搭載試験も実施する計画だと報じられていたところでした

8月18日の「予期せぬ終了」において、負傷者や他航空機にリスクを及ぼす可能性はなかったと発表されていますが、原因については調査中で、調査が終了したら追加情報を公開すると米陸軍はしており、併せてこの夏予定だった複数の米軍コマンドをまたぐ太平洋上空飛行については2023年まで延期すると発表されています

monteleone.jpg前出の担当チーム長Monteleone氏は、「不意の飛行中断はあったが、機体の耐久性や電力蓄電能力など、高高度飛行での貴重なデータを得ることができた。飛行中断の原因分析と膨大なデータ分析のため、次回飛行の延期を決定した」、「得られた知見も元に、成層圏におけるより信頼性が高い飛行を前線兵士に提供できるよう分析改善を継続する」とコメントを発表しています
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元々の計画では、6月15日からの飛行と、夏の間に更に一回連続飛行を計画していたということですから、6月15日からの1回目の飛行は30-40日間程度の連続飛行を予期していたということでしょうか?

Zephyr3.jpg「太平洋上空を複数の米軍地域コマンドをまたがって飛行」を計画していたのであれば、様々な事前調整や準備が各方面の協力を得て進んでいたと考えられ、「64日間の連続飛行記録達成」と「予期せぬ飛行停止」が両面でインパクトが大きく、分析しがいのある教訓が得られたということでしょう

軍事利用の可能性については突っ込んで語れませんが、太陽光だけで連続飛行が可能な飛行機に夢がありますのでご紹介しておきます

長時間在空世界記録Zephyr関連の記事
「世界記録更新して継続飛行中」→https://holylandtokyo.com/2022/08/02/3503/
「英国防省が太陽光無人機Zephyrを試験へ」→https://holyland.blog.ss-blog.jp/2016-02-18
「冬の南半球で連続11日飛行」→http://holyland.blog.so-net.ne.jp/2014-08-29-1

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